Ha muerto “el fantasma oculto tras los álbumes millonarios”, como era conocido en el mundo de la industria el percusionista y compositor Ralph MacDonald.

Un cáncer de pulmón se lo ha llevado al otro barrio. Tenía 67 años. Prácticamente un desconocido para casi todos, dejó su impronta como autor en canciones de éxito como ‘Where Is The Love' y ‘Just The Two Of Us' ; y su beat percusivo en ‘Do You Want to Dance?' de Bette Middler y en ‘Young Americans' de David Bowie. Sin conocerle, todos le hemos escuchado.

Pero los meritos de Ralph no quedan ahí, porque su curriculum es espectacular: Stevie Wonder, Paul Simon, Aretha Franklin, Phoebe Snow, Rod Stewart, George Benson, James Taylor, Billy Joel, Luther Vandross y más recientemente Amy Winehouse.

“Mi enfoque es trabajar la melodía, simplemente realzándola, mejorándola. Es un reto mejorarlo sin tener que rehacer la canción”, decía de su método de trabajo.

Macdonald, nacido en Harlem, era hijo y sobrino de cinco tíos músicos nativos de Trinidad. Todos ellos habían tocado en bandas de calypso. A los 17 años comenzó a tocar con Harry Belafonte, su asociación duró diez largos años.

Es gracioso, pero Macdonald se permitió decirle a Belafonte – rey, digamos, del calypso americanizado, música pop a fin de cuentas- que no sabía en realidad que era la música calypso. El percusionista se lo podía permitir con todos esos antecedentes familiares. Al parecer Belafonte se lo tomó bien.

Ralph Macdonald comenzó a escribir canciones en sus años de percusionista para Belafonte, pero ninguna fue éxito hasta 1972 cuando compuso con William Salter y William Eaton ‘Where Is the Love?'. Grabada por Roberta Flack y Donny Hathaway, la canción vendió varios millones de copias y recibió dos premios Grammy.

Como percusionista MacDonald fue requerido por numerosas figuras de la música jazz y fusión: Bobbi Humphrey, Rahsaan Roland Kirk, Herbie Mann, David Sanborn y Groover Washington, para quien MacDonald y sus compañeros compusieron el hit ‘Mr. Magic'.

El equipo compositor de MacDonald también estuvo presente en la B.S.O, de “Saturday Night Fever“. Compusieron ‘Calypso Breakdown', que le valió a MacDonald dos premios Grammy como músico y productor.

Ralph MacDonald fue uno de esos desconocidos de los que tenemos varios discos sin darnos cuenta. “No quiero ser una súper estrella. Ante todo, soy primero un músico”. La humildad de los grandes. Descanse en paz.