En octubre de hace dos años  falleció Phil Chess, el legendario cofundador del sello de blues y rhythm and blues de Chicago, , a los 95 años en Tucson, Arizona. Hoy hubiera cumplido 97 años.

Su sobrino, Craig Glicken, comunicó al Chicago Sun-Times que su tío falleció la noche del miércoles mientras dormía en su rancho de 30 acres y que no sufría ninguna enfermedad.

Es increíble la historia de los hermanos Chess, Leonard (fallecido en 1969 a los 52 años) y Phil. Dos emigrantes judíos polacos que se trasladaron a los Estados Unidos en los años veinte y se acabaron convirtiendo en los originales “Blues Brothers”, a partir de la fundación de Chess Records en 1950.

Nacido Fiszel Czyż en Częstochowa, Polonia, en marzo de 1921, la familia Czyż emigró a Chicago en 1928, donde adoptaron el nombre Chess.

Tras dejar el ejército en 1946, Phil llevó con su hermano el popular Macomba Lounge, y un par de años más tarde Leonard se metió en Aristocrat Records, la semilla de Chess, a la que rápidamente se uniría Phil.

Y, sencillamente, a aquellos dos “Blues Brothers” no se le escapó una, logrando armar el sello de blues más importante de la historia. Ficharon a gran parte de los artistas más grandes del blues y el rhythm and blues: Muddy Waters, Bo Diddley, Etta James, Howlin Wolf, Chuck Berry, Willie Dixon, Little Walter, grupos de doo-wop como The Flamingos y The Moonglows, Sonny Boy Williamson, Lowell Fulson, Memphis Slim, John Lee Hooker, música de Nueva Orleans, y después Buddy Guy, Little Milton, Koko Taylor, Fontella Bass, The Dells… Una infinidad de artistas y canciones, y de ahí a la eternidad.

El primer lanzamiento de Chess fue una versión de “My Foolish Heart” por Gene Ammons. A continuación editaron “Rollin´Stone” de Muddy Waters, una canción tan influyente que se acabó convirtiendo en el nombre de la banda más importante del rock británico y en el nombre de una de las más importantes revistas musicales estadounidenses.

Y en Chess salió no mucho después, abril de 1951, lo que muchos consideran primera canción de la historia del rock and roll: “Rocket 88” de Jackie Brenston & his Delta Cats, que en realidad no eran sino los Kings of Rhythm de Ike Turner. 

Y le siguieron “My Babe”, “Smokestack Lightnin'”, “Sincerely”, “Roll Over Beethoven”, “Johnny B. Goode”, “Rock and Roll Music”, “Bo Diddley”, “I'm a Man”,  “Ain't Got No Home”, “There Is”, “Tell Mama”, “Rescue Me”, entre decenas de grandes canciones.

En 1958 publicaron los primeros LPs del sello y con la explosión del R&B británico los Rolling Stones grabaron en 1965 su instrumental, “2120 S. Michigan Avenue” en los estudios Chess.

En 1969 la compañía fue vendida a GRT y Leonard falleció. Era el final de una increíble travesía que sirvió para unir la música negra con la blanca.

Posteriormente los hermanos Chess ingresaron en el Blues Hall of Fame y su leyenda fue inmortalizada en la película de 2008, “Cadillac Records”, con Beyonce de Etta James y Adrian Brody como Chess.