DONOVAN Y VELVET UNDERGROUND, UNA CELESTE MAÑANA DE DOMINGO

“Electrical banana. Is going to be a sudden craze. Electrical banana. Is bound to be the very next phase”. (“Mellow Yellow”,  octubre 1966).

1966, la música pop entraba en una fase de máxima creatividad, el pop rompía fronteras y crecía a pasos agigantados apoyándose en cualquier tipo de música clásica, étnica o experimental. El pop se volvía inquieto y se intelectualizaba. Los 60´s lo engullían todo, y aquel fue año de discos avanzados como “Revolver”, “Blonde On Blonde”, “Pet Sounds”, “Aftermath”, “Fifth Dimension” y “A Quick One”.

“Sunshine Superman” fue el primer álbum pop del cantautor escocés Donovan Leitch, considerado por algunos de un modo absurdo el “Dylan británico”, su personal y gran contribución a aquel año. El primero que hizo apoyado por todo un equipo de músicos, a las órdenes del productor Mickie Most y el arreglista de jazz John Cameron.

“Celeste” cerraba de un modo maravilloso ese long play, un disco muy completo, variado y adelantado. Quedaba un poco oculta tras joyas como “Guinevere”, “The Fat Angel”, “Three King Fishers”, la canción titular (que salió en single en julio de 66, cumple ahora 50 años) o el rock progresivo de “Season Of The Witch”. Un gran disco, como ya lo había sido el anterior, el seminal e influyente “Fairytale”. Casi todos los grandes cantantes solistas británicos posteriores tomaron buena nota de él.

DONOVAN Y VELVET UNDERGROUND, UNA CELESTE MAÑANA DE DOMINGO

Screening Donovan

“Celeste” poseía una evocadora melodía y una sonoridad que se anticipó a “Sunday Morning”, el lado más suave de Velvet Underground. Existe una evidente similitud sonora y segura influencia. No tanto por su melodía – más ensoñadora en Donovan, más de resaca en los neoyorquinos- como por su atmósfera suave pero nebulosa, turbulenta, con el contrapunto dulce de la celesta que da título a la canción. Tan sólo le sobraría el clavicordio.

La canción se abría majestuosa con órgano – violín eléctrico – sitar – guitarra acústica – batería y bajo. Luego entra el aluvión de teclados (clavecín, celesta) entremezclándose con órgano y violín que son los que le otorgan ese aire pre Velvet Underground.

Músicos e instrumentos en “Celeste”:

Donovan: voz, guitarra acústica. Shawn Phillips: sitar.

Bobby Ray: bajo. Fast Eddie Hoh: batería. Cyrus Faryar: bouzoki.

Lenny Maitlin: órgano. Peter Pilafian: violín eléctrico.

John Cameron: clavicordio. ¿?: celesta.

El LP “Sunshine Superman” se editó a finales de agosto de 1966, y se grabó entre enero y mayo en los EMI Studios de Londres, y en los estudios Columbia de Hollywood, California.

El disco de la banana de V.U. & Nico se publicó en marzo de 1967, pero tardó mucho en salir por problemas para encontrar un sello que lo editase, con el pelable de la portada y con los Mothers Of Invention cuyo “Freak Out” tuvo preferencia para MGM. Se empezó a grabar en abril de 1966 en los estudios Scepter de Nueva York, se continuó en mayo en los T.T.G de Hollywood, y se remató la faena en noviembre en los Mayfair Studios de vuelta a la gran manzana.

O sea que durante el mes de mayo de 1966, Velvet Underground y Donovan, grababan al mismo tiempo su primer y tercer LPs, respectivamente, en estudios diferentes de Hollywood. Curiosa coincidencia, aunque no sea demostrativa de nada.

Lo que sí es más sospechoso es que “Sunday Morning”, composición de y John Cale, fuese la última canción que V.U. grabaron para su debut. Lo hicieron en noviembre de 1966 (dos meses y pico después de que Donovan publicase su tema en el LP “Sunshine Superman”) a requerimiento del productor Tom Wilson para hacer un single “de éxito”.

Como de lo que se trataba era de hacer un single con potencial comercial, la producción fue mucho más profesional y lujosa que en el resto de las canciones del LP. Además, a Cale se le ocurrió incorporar a la canción una celesta que vio en el estudio.

Para cuando “Sunday Morning”, se convirtió en cara A del segundo single de Velvet en diciembre de 1966, Donovan había sido Nº 1 en USA en julio con “Sunshine Superman” single, y el LP había supuesto también todo un éxito, se oyó mucho, y se vendió muy bien (Nº 11 en Billboard, Nº 12 en Cashbox, Nº 5 en Record World). Donovan empezaba a ser grande en los Estados Unidos y su influencia más que plausible en muchos músicos americanos.

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Donovan en The Factory con , V.U. al completo, Barbara Rubin, Paul Morrissey y Danny Williams

En realidad todo es bastante más sencillo que eso, Velvet Underground y Donovan se habían conocido en una visita a Nueva York del cantautor escocés a raíz del éxito de “Sunshine Superman”. Fue invitado a The Factory, donde Andy Warhol le hizo el correspondiente “Screen Test”.

Donovan ha dicho en alguna ocasión que el “electrical banana” de su canción “Mellow Yellow”, su siguiente éxito en USA en octubre de 1966, le sirvió a Andy Warhol como inspiración para la célebre portada pelable del debut de Velvet. Sin embargo, en varias de las películas que hizo Warhol entre 1964 y 1966 (“Harlot”) había profusión de bananas, era algo muy de su mundo, por lo que ese es un tanto que no puede apuntarse Donovan.

Andy Warhol with the banana

Antes, en verano de 1964, cuando el escocés firmó contrato con Pye, grabó una serie de demos editadas hace poco más de una década como “Donovan Sixty Four”, entre las cuales estaba “The Darkness Of My Night”, una versión primitiva, acústica, de la canción que nos ocupa.

Velvet Underground también partió de ese aire tan folk (Bob Dylan mediante) en sus primeras maquetas de julio de 1965, como en la toma primitiva de “All Tomorrow´s Parties”.

Es curioso, pero la canción que cerró el primer trabajo popular del gran solista británico de los años 60, en cierto modo sirvió para abrir el debut del grupo marginal por excelencia americano, y considerado por muchos como primer grupo moderno de la historia del pop.